La lección del asteroide Chelyabinsk

El impacto del asteroide sobre Chelyabinsk el 14 de Febrero de 2013 fue visto, fotografiado y filmado por mucha gente. Rápidamente se acudió al lugar del impacto y se pudieron recoger gran cantidad de datos para su posterior estudio. Este sugiere que nuestro fin puede estar más cerca de lo esperado.

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Durante los últimos 540 millones de años cinco grandes extinciones han ocurrido sobre la Tierra, relacionadas con grandes erupciones volcánicas e impactos de meteoritos o asteroides. Aunque pueden estar relacionadas ambas causas.

El asteroide que impactó en la Tierra hace 65 millones de años causó la extinción de los dinosaurios, entre otras muchas más especies, y dio la oportunidad al desarrollo de los mamíferos y por supuesto a la aparición del ser humano sobre la Tierra.

El desastre que terminó con los dinosaurios y nos dio la oportunidad de la evolución humana puede volver a suceder y esta vez eliminar al ser humano y dar la oportunidad a otra especie.

Desde inicios del siglo han ocurrido diferentes impactos. El más importante sucedió en 1908 sobre la remota Tunguska, región de Siberia, con una energía explosiva de unos 50 Megatones.  El siguiente fue el que ocurrió hace poco sobre la ciudad rusa de Chelyabinsk, con una energía estimada de 500 kilotones, ver Asteroides y Bombas Atómicas. Su análisis indica que el asteroide se formo hace unos 4,4 mil millones de años y tenia unos 19 metros de largo, impactó a una velocidad de 19 kilómetros por segundo (68400 kilómetros por hora) y exploto a una altura de 23 kilómetros sobre Rusia. Parte del asteroide sobrevivió y cayo al suelo.

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Estos dos acontecimientos no son una muestra representativa para poder calcular la frecuencia de los impactos y predecir cuando se producirá el siguiente impacto que cause la extinción de la especie humana, entre otras. Pero sugiere que los impactos son más numerosos y frecuentes de lo que nos imaginábamos.

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Todo depende la inclinación con la que cae el asteroide o meteorito. Chelyabinsk impactó en la atmósfera con un ángulo de unos 18º de manera que la cantidad de masa atmosférica que lanzo a alta velocidad chocó en el suelo sobre una gran superficie de unos 100 km de largo.

Un impacto a una mayor ángulo, es decir, más perpendicular sobre el suelo, transferirá una gran cantidad de energía sobre una pequeña superficie, produciendo una enorme concentración de esta energía sobre el suelo y por tanto una enorme explosión.

Si tenemos en cuenta que solamente el 0,01% de estos objetos han sido descubiertos en el espacio, no podemos asegurar cuando y donde sucederá el siguiente impacto.

El impacto de Chelyabinsk no mato a nadie pues ocurrió en una región muy poco poblada, aun así, más de 1600 personas tuvieron que ser hospitalizadas y unos 7300 edificios fueron dañados. Pero su estudio posterior nos revela que los impactos futuros pueden ser más peligrosos y con más frecuencia de lo que previamente se esperaba.

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Acerca de Carles Paul

Licenciado en Ciencias Físicas por la Universidad de Barcelona, Master en Física y Matemática Aplicada por la Universidad Politécnica de Cataluña y Master en Historia de la Ciencia por la Universidad Autónoma de Barcelona. Técnico Experto Evaluador Europeo. Profesor titulado de física y matemáticas de la Politècnica de Mataró, des de 1991. Director Científico de Innovem.
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